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The e-commerce innovation dilemma

Very recently Roman wrote about the lack of innovations in e-commerce and his frustration with the outlook leaders of popular shop systems gave.

Well, I can feel his pain. Since 2010 there has not really been any kind of innovation across the leading open source systems including Magento, Oxid e-sales, Shopware and PrestaShop from my point of view. It seems everybody got comfortable and relaxed once the feature push of Magento got to an end after the take over by eBay. I am under the impression that everybody went focusing on large “enterprise” clients underlining the stability and scalability of their software and therefore lost the focus on innovation. The nice thing about these enterprise customers is that they do come with deep pockets helping to monetize the open source development and attract other merchants. However at the same time they are the ones usually not requiring innovative features but a robust set of basic native functionality. I strongly recommend to read through this (German) post going into more details about the Enterprise direction the mentioned players are taking. Startups and more agile merchants trying to distinguish themselves from the big players are different and suddenly cannot rely anymore on native innovative features to be introduced by the open source shop systems.

And here we are right in the e-commerce innovation dilemma!

You are not convinced, yet? Let’s take a look at the facts.

Here you can find two years of Magento release notes starting in June 2011 and ending in April 2013. There is not a single major innovation I could find – but countless fixes, changes and refactor tasks.

So was all the innovation saved up for the big Magento 2 release? I was curious as it was first mentioned more than 1.200 days ago. Doing the research I came across an interesting discussion on hacker news I like to quote:

Magento 2.0 sounds promising. However, Magento 2.0 is lead by developers-only. No marketeers are involved to communicate merchant needs. I have tested Magento 2.0 dev60 and it is nothing more than a technical rewrite. Magento 2 offers the same feature set as Magento 1. You’ll just need to pay a developer to migrate all your 1.x extensions to 2.x, since there is no upgrade path.

So as much as I loved and praised the features and innovations Magento introduced and made available back in 2009 it seems to be obvious that whoever stood behind them has left and took the magic away.

And what about Oxid, PrestaShop and Shopware?

Taking a look at their release notes and comparing the feature sets with Magento it is interesting to see that most of the new features are not part of the open source solutions but have been released as chargeable modules and add-ons. For example something quite basic as bundled products is not included as native functionality in Shopware but available for €495 as extra charged module developed by Shopware themselves and published in August 2012. Looking at the PrestaShop module collection (78 modules) or the Oxid e-sales modules and their eFire marketplace it is more or less the same picture. The releases of the core open source product mainly focuses on bug fixes, performance improvements and rewrites. Even essential features are published as complimentary chargeable modules and the real innovation has to be driven in custom projects or bespoke agency work.

An additional good indicator of how innovative shop systems are is to look at startups utilizing the software to go to market. For example shopping clubs or subscription based startups used to be able to start into the market with a quite small budget as the shop systems were able to offer them a 80% ready solution out of the box. Over the last 24 months I have not seen new innovative startups in the e-commerce field who chose to work with one of the solutions mentioned above. For example Chloe+Isabel, an innovative social commerce startup from the US, had to build a custom solution with much higher investments.

When we first launched, we had to create all of our software from scratch as it just didn’t exist. While this was a different kind of challenge, what we quickly realized was that though Chloe + Isabel is a jewelry company, we had to be just as proficient as a technology company.

said Chantel Waterbury the founder of Chloe + Isabel in an interview.

Most of the startups I talked to would have loved to work with one of the open source shop systems after realizing that they are forced to build a costly and risky custom solution to achieve their goals. So why could they not utilize or extend the solutions available? Ironically the APIs are not open and powerful enough to support innovative shopping functionality and content segmentation driven micro sites utilizing just as much commerce functionality as they need. So as a result each of the leading systems has built its own eco system not being able to support true innovation. APIs were not the focus but added and enhanced later on in the process. This makes the solutions slow and harms service orientated architectures where merchants heavily rely on well performing and stable APIs to connect all the components utilized.

So the questions I like to ask are: Will there ever be a new shop system leading innovation and bringing it to the masses like it used to do Magento back in 2009? Or are we at the beginning of a larger paradigm change where shop system setups will not be like we know them up to today?

Benchmarking our new Mobile Commerce Web App

Ursprünglich veröffentlicht auf CouchCommerce Blog:

While we are really busy at CouchCommerce on-boarding all the merchants in time for the Christmas shopping season I just quickly wanted to share some excitement about our new AngularJS Web App.

This is the current result of our new Smartphone optimized Web App:

CouchCommerce Web App loading time

If you want to compare your current mobile or desktop site just give it a try here at Pingdoms free website speed test.

As you know loading time is extremely important in e-commerce. Here are some facts that should make you think from our friends at KISSmetrics:

  • A 1 second delay in page response can result in a 7% reduction in conversions.
  • If an e-commerce site is making $100,000 per day, a 1 second page delay could potentially cost you $2.5 million in lost sales every year.

Please visit their blog to find more interesting facts and a great infographic about the importance of loading…

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eCommerce Web-Apps mit dem CouchCommerce SDK und AngularJS entwickeln

In den letzten 18 Monaten haben wir bei CouchCommerce ausführliche Erfahrungen mit der Entwicklung von eCommerce Web-Apps gesammelt. Um das Fundament zu schaffen haben wir unsere SaaS Plattform entwickelt, die sich heute via Shopmodulen an Onlineshops wie Magento, Shopware, xt:commerce und bald auch Oxid e-sales anbinden lässt. (Netzwertig hat die Entwicklung gerade in einem Artikel zusammengefasst.)

Um aus der Plattform heraus Web-Apps zu generieren haben wir bisher Sencha Touch als Framework genutzt und ein System geschaffen, welches automatisch die Generierung der Web-Apps vornimmt. Damit lassen sich auch gute Ergebnisse erzielen, die Lernkurve ist nur leider sehr flach und wir konnten uns nicht vorstellen viele Entwickler und Agenturen nach Veröffentlichung des Codes zur Arbeit mit Sencha Touch anregen zu können. Deshalb haben wir in den letzten Monaten einen neuen Ansatz verfolgt, der äußerst spannend ist:

CouchCommerceJS-serviceDas CouchCommerce SDK, welches wir unter CouchCommerce.org open source veröffentlichen werden, beinhaltet eine CouchCommerceJS Komponente, welche  den Client-Seitigen API Layer bildet. Damit lassen sich ganz einfach eCommerce Aktionen wie z.B. die Handhabung von Produkten und Warenkörben steuern. Somit muss man sich bei der Web-App Entwicklung nicht mehr um die grundsätzlichen Themen um Daten und Transaktionen herum kümmern. Auch steht die Anbindung an alle von uns unterstützten Shopsysteme sofort bereit.

CouchCommerceSDK

Zusätzlich beinhaltet das CouchCommerce SDK UI und Web-App Komponenten auf Basis von AngularJS. Diese können genutzt werden, um sehr einfach hoch performante und individuelle eCommerce Web-Apps zu programmieren. Diese Komponenten und das CouchCommerceJS werden wir offen fortlaufend weiter entwickeln. AngularJS bietet als erweitertes HTML für Web-Apps dabei ideale Voraussetzungen.

Alternativ zu Web-Apps auf Basis von AngularJS lassen sich auch andere Frameworks einsetzen. Für diese werden wir jedoch keine UI und eCommerce Web-App Komponenten bereitstellen. In diesem Fall kann jedoch ebenfalls das CouchCommerceJS genutzt werden, um alle Prozesse rund um Daten und Transaktionen abzubilden. Die Entwicklung von eCommerce Web-Apps wird also deutlich einfacher.

Unter CouchCommerce.org kann man sich bereits eintragen, um den Launch nicht zu verpassen und vorzeitig Zugriff zu bekommen auf unser SDK.

Was ist eigentlich Couch Commerce?

Heute steht Couch Commerce für das online Einkaufen per Tablet (insbesondere iPad) aus einer entspannten Umgebung heraus. Vereinzelt ist auch generell online Einkaufen via mobiler Hardware wie z.B. Smartphones gemeint.

Im Frühling 2011, als ich mich das erste mal um den Begriff Couch Commerce bemüht hatte, schien das Wort noch keine besondere Bedeutung zu haben. Meine Herleitung zu dem Begriff kam über CouchDB, einem interessanten Datenbankmanagementsystem, welches scheinbar noch nicht im e-commerce eingesetzt wurde. Da mir der Name sehr gut gefiel entschied ich mich die Domains couchcommerce.com und .org für ein potentiell späteres Projekt zu kaufen.

Jetzt, nur ein halbes Jahr später, finden sich bereits hunderte Artikel und einige Studien rund um den Begriff online und es scheint sich zu einem Buzzword zu entwickeln. Die frühste Erklärung des Begriffes, die ich finden konnte, kam tatsächlich von dem ConventionCamp 2010 in Hannover. Im September 2011 verkündet eBay dann, dass es sich auf den Ansturm von Käufern mit Tablets vorbereitet und dieses Jahr erstmals auch Händler einen merkbaren Prozentsatz an Besuchern dieser Kategorie vorfinden werden. Basierend auf einer Ipsos Studie berichtete Paypal dann ebenfalls über den Impact von Couch Commerce in diesem Weihnachtsgeschäft.

Als dann die tatsächlichen Zahlen der größten online Händler rund um den Black Friday 2011 veröffentlicht wurden, bestätigten diese die vorherigen Vermutungen. Die Anzahl der Besucher mit Tablets bzw. dem iPad explodierte an Feiertagen, da die Besitzer vermehrt zu dieser Art des Browsens griffen um die Online-Shops zu besuchen. Techcrunch hat daraufhin eine Studie von Compuware aufgegriffen, die untersucht hat, wie weit der Grad der Optimierung von Online-Shops für Tablets vorangeschritten ist. Es zeigte sich, dass zwar einige Apps bereitgestellt wurden, jedoch keiner der großen Händler eine Optimierung für den Browser der Tablets / iPad vorgenommen hat. Die großen Marktplätze wie Amazon und eBay können sicher auf eine breite Installationsbasis von Apps zurückgreifen, aber wer hat schon für jeden Online-Shop den man besucht eine App installiert oder ist bereit dies zu tun? Wie soll so ein Preisvergleich oder spontanes Auffinden von neuen Produkten funktionieren?

Der Artikel sorgte für eine spannende Diskussion bei der auf der einen Seite argumentiert wird, dass man mit Tablet Browsern die normalen Online-Shops besuchen soll und es für diese keine Optimierung braucht. Auf der anderen Seite, im Bezug auf Nutzbarkeit, Usability und User Experience, wird dafür plädiert, dass man sehr wohl speziell für den Couch Commerce optimieren muss. Interessant in dem Zusammenhang ist der aktuelle iPad usability Report von Nielsen PDF. Dieser zeigt auf 134 Seiten wie optimierte Usability für das iPad auszusehen hat.

Ich denke, dass der Wechsel von der Maus hin zum Finger und somit zur intuitiven Bedienung gerade erst begonnen hat und sicher auch noch Einfluss auf die Art haben wird, wie wir Computer nutzen. Apple hat beispielsweise gerade erst in sein neustes iOS Lion die Logik des „natural scrolling“ aus dem iPad übernommen. Es scheint also eine Art Lernprozess begonnen zu haben, der unsere angelernte PC Bedienung verbessert. Wenn die Prognosen stimmen, so werden Tablets und Smartphones ab 2011 die Verkaufszahlen von Laptops und Desktop PCs überholen. Die Frage, welche Hardware genutzt wird um online einzukaufen, wird dann eine zentrale Rolle für den e-Commerce spielen. Auch ist nicht zu unterschätzen, dass neue Zielgruppen per Tablet erreicht werden, die eher erlebnisgetrieben bzw. durch einen virtuellen Einkaufsbummel inspiriert Produktwelten entdecken (Utilitarian and Experiential Buyers sind hier zu unterscheiden). Das aktuell für Männer optimierte e-Commerce kann da nur selten die Bedürfnisse dieser Zielgruppe bedienen.

Da ich weiß wie groß der Aufwand ist und mit welchen Kosten es verbunden ist als Online-Händler mit der Entwicklung mitzuhalten und für alle bald unter Couch Commerce fallende Endgeräte optimierte Seiten auszuliefern (7-10 Zoll, Android, Apple etc.), bin ich zu dem Ergebnis gekommen, dass eine Lösung für Online-Händler in diesem Bereich Sinn macht. Vor kurzem habe ich daher die Entwicklung des Projektes Couch Commerce mit einem kleinen Team angestoßen. Ziel ist es einen von Shopbetreibern komplett selbständig und möglichst ohne technischen Aufwand einzurichtenden Service zu schaffen, der schnell und einfach das Sortiment “Couch Commerce optimiert” an Seitenbesucher ausliefert und so zu einem sehr guten und vor allem entspannten Einkaufserlebnis führt. Die Anzahl der Vorregistrierungen für die erste Beta Version, innerhalb der wenigen Tage die unsere Launchrock Seite jetzt online ist, motiviert das Team enorm. Wer Interesse hat sich zu dem Thema auszutauschen oder sich vielleicht sogar mit einzubringen, kann sich gerne bei mir melden. Auch freue ich mich über Meinungen und Einschätzungen.

Calipso – das erste Open Source CMS auf Basis von Node.js und MongoDB

Bei meiner Suche nach Shopsystemen oder Frameworks im e-Commerce auf Basis von JavaScript und NoSQL anstelle von PHP und MySQL habe ich ein erstes CMS gefunden. Calipso heißt das noch junge Projekt, dass als Open Source veröffentlicht wurde und auf Node.js, sowie MongoDB basiert.

Soweit ich es sehen kann arbeitet momentan nur der Gründer Clifton an dem Projekt und ist natürlich auf der Suche nach weiteren Entwicklern, die Interesse haben sich zu beteiligen. Als Node.js Framework wird Express und für MongoDB das object modeling Tool Mongoose eingesetzt.

Auch wenn wir uns sicher noch ganz am Anfang der Entwicklung von Webanwendungen auf Basis neuer Technologien befinden, bekomme ich das Gefühl, dass Node.js und MongoDB das Rennen machen werden.

Laut RedWriteWeb ist Calipso neben Wheat, einem Blog System, das erste CMS, welches vollkommen auf Node.js und eine NoSQL Datenbank im Hintergrund setzt. Da die Skalierbarkeit und Performance bei dieser Architektur besonders gut ist, sollten besonders stark besuchte Seiten die Entwicklung von Calipso verfolgen. Hoffentlich wächst hier eines der ersten CMS einer neuen Web-Generation heran!